Pour la deuxième fois en une semaine, un incendie meurtrier a ravagé un immeuble à faible revenu d’une ville américaine.

Mercredi matin dernier, un incendie s’est déclaré dans l’unité supérieure d’une maison en rangée en duplex appartenant à la Philadelphia Housing Authority dans le quartier Fairmount de la ville. Douze personnes ont été tuées, dont neuf enfants.

Dimanche matin, un radiateur défectueux a allumé un incendie au troisième étage d’un immeuble locatif de 19 étages de la section 8 dans le Bronx. Lundi après-midi, au moins 17 personnes étaient décédées et 15 autres étaient dans un état critique dans les hôpitaux locaux.

À première vue, chacune de ces tragédies semble être révélatrice de la culture de négligence qui caractérise les logements sociaux aux États-Unis. À Philadelphie, le bâtiment de trois étages abritait 26 personnes, représentant le surpeuplement dangereux qui sévit dans de nombreux codes postaux américains urbains où il est presque impossible de trouver des logements abordables. Il peut également avoir eu des détecteurs de fumée défectueux.

À New York, la question est de savoir comment la fumée d’un incendie dans un appartement du troisième étage a réussi à remplir tout le bâtiment en quelques minutes. Le commissaire aux incendies Daniel Nigro a déclaré que l’appartement où l’incendie avait commencé avait une porte qui ne se fermait pas d’elle-même, permettant à la fumée de remplir rapidement les couloirs et les escaliers de l’immeuble et de blesser des personnes à chaque étage. (Le groupe de propriétaires a déclaré que le bâtiment avait des portes à fermeture automatique, qui sont requises par le code de prévention des incendies de la ville.)

La maison en rangée de Philadelphie et la tour du Bronx sont également liées par l’histoire. Aujourd’hui, nous pourrions être plus susceptibles d’associer la maison en rangée à un logement de haute qualité et la tour de briques à des projets d’habitation décriés. Mais lorsque Twin Parks North West, Site 4 a été construit dans le Bronx en 1973, il était censé être un antidote haut de gamme à deux types de typologies de « bidonvilles » décrépites : pas seulement des immeubles en ruine et des maisons en rangée, mais aussi les tours modernistes troublées qui les ont remplacés. Voir Twin Parks North West transformé en un site de tragédie et un symbole de délabrement est une ironie amère pour un bâtiment autrefois considéré comme la pointe du design public.

À l’époque, le quartier East Tremont du Bronx souffrait des conséquences de la construction d’autoroutes, du désinvestissement, de la fuite blanche et d’un parc immobilier décroissant et insalubre. Dans un documentaire canadien sur le projet Twin Parks, un pasteur a déclaré que le quartier perdait 1 000 logements par an à cause des incendies et de l’abandon. « Il y a le genre de maison que nous voulions démolir », a déclaré Paul Matson, ministre de longue date de l’église méthodiste de Tremont, aux cinéastes, désignant une maison en rangée typique. « C’est une charpente en bois, ça peut durer deux ans, ça peut brûler demain. »

Voir Twin Parks North West transformé en un lieu de tragédie et en un symbole de délabrement est une ironie amère pour un bâtiment autrefois considéré comme le point de départ du public conception.

Le projet Twin Parks, un archipel de 1 900 unités à revenus limités sur des sites dispersés dans le quartier, du nom des parcs voisins du Bronx et de Crotona, était une collaboration entre le comité de conception publique du maire John Lindsay et une assemblée de groupes confessionnels du quartier. Il a été financé et construit par l’Urban Development Corporation de New York, dirigée par le planificateur en croisade Ed Logue. Ses architectes comprenaient Skidmore, Owings and Merrill, Richard Meier, The Architects Collaborative et Giovanni Pasanella, un groupe exceptionnellement talentueux pour un projet de logements abordables.

Twin Parks était une expérience étroitement surveillée pour obtenir un logement dans le centre-ville à droite. Les appartements, les façades et les espaces publics ont été construits en fonction d’enquêtes sur les préférences des résidents. Les bâtiments comprenaient trois garderies et trois écoles, des appartements familiaux à deux étages, des programmes comme un cours d’orientation pour les locataires et d’innombrables touches de conception réfléchie. Au Twin Parks North West, tour du site 4 sur 181st Rue, par exemple, une buanderie au rez-de-chaussée reliée à un patio fermé, une aire de jeux et un jardin d’herbes aromatiques étiquetées « la montre de la mère ». Pendant deux semaines en 1972, Logue, Meier et plusieurs autres responsables de l’UDC ont emménagé dans l’un des bâtiments eux-mêmes.


Une diffusion de 1975 dans Architectural Forum montre l’accueil favorable du projet.
Forum d’architecture

En plus du programme documentaire, ce curieux exercice de planification de quartier a justifié un article en trois parties dans Architectural Forum, qui a noté comment les bâtiments avaient été explicitement conçus pour éviter les débâcles du logement social comme les célèbres bâtiments Pruitt-Igoe à Saint-Louis, qui rencontrerait la boule de démolition avant que Twin Parks ne soit terminé. « Le thème de l’architecture anti-projet a imprégné tout le processus de planification, partagé à la fois par la communauté et les architectes-planificateurs », écrit le magazine. « Tous les projets ont souligné la nécessité pour les nouveaux bâtiments de s’intégrer dans le tissu physique existant [and] a remédié aux lacunes du passé telles que le manque épouvantable d’espaces ouverts pratiques et utilisables. Twin Parks North West, Site 4 a une page pleine, avec des photographies, des croquis et des plans d’étage.

La question de savoir si tout l’espace ouvert était vraiment le bienvenu pour les résidents méfiants à la criminalité a été un sujet de débat depuis. Le documentaire canadien montre des enfants jouant au Double Dutch et dansant au son d’un groupe de merengue dans la cour. Mais au moins un critique, Kenneth Frampton, a conclu que les bâtiments les plus réussis étaient ceux conçus par Prentice & Chan, Olhausen, en partie parce qu’ils avaient adopté un concept d’espace public plus restreint et plus fortifié. (L’architecte Oscar Neuman avait popularisé l’idée dans son livre Espace défendable l’année précédente, basée en partie sur une étude des projets de logements publics de New York.) Par la suite, le sociologue de Cornell Franklin Becker a interrogé tous les résidents sur les résultats et a constaté que les meilleures réponses pour un projet urbain provenaient de Twin Parks North West, Site 4—par Prentice & Chan, Olhausen—en partie parce qu’ils avaient un seul hall d’entrée gardé. (Deux moyens de sortie via un escalier en ciseaux, cependant.)

Pour une histoire de 2013 dans Urban Omnibus, Juliette Spertus et Susanne Schindler ont ramené plusieurs anciens de Prentice & Chan à Twin Parks North West pour une enquête douce-amère sur leur travail sur ses 40e date d’anniversaire. Comme on pouvait s’y attendre, bon nombre des touches les plus fines avaient été usées ou démolies, y compris le patio « de la montre de la mère ». Le surintendant considérait les espaces «défendables» tant vantés qui existaient encore comme des «zones mortes». D’autre part, le groupe a rencontré un habitant de trois décennies avec la façade de la tour tatouée sur l’avant-bras. « J’adore ce bâtiment », leur a-t-il dit.

À l’époque, Spertus et Schindler profitaient de la tournée des retrouvailles pour réfléchir au paradoxe d’une architecture « réussie ». « Sur quels critères, et dans quelle échéance jugez-vous la « réussite » de l’architecture dans l’habitat ? ils ont écrit. « Comment pouvons-nous plaider en faveur d’une meilleure conception si nous ne pouvons pas la relier à des problèmes non liés à la conception tels que la gestion, la maintenance et l’utilisation, à court et à long terme ? » La pratique d’évaluer les bâtiments juste après leur ouverture – ou pire, juste avant ! – est aveugle à la manière particulière dont le temps et l’usage révèlent la vraie nature d’un lieu. Mais cela fonctionne dans les deux sens : parfois, la condamnation est injustement mise sur des concepts de conception compromis par un mauvais entretien et un désinvestissement.

En bref, pendant de nombreuses années, Twin Parks North West est resté un symbole de réussite – un symbole de l’engagement de New York à reconstruire le Bronx à son point le plus bas, de s’en tenir à des logements abordables basés sur des projets alors que Washington a abandonné, de conception réfléchie dans les travaux publics . Et de sortir les gens du piège à feu de l’arrondissement, des maisons en rangée surpeuplées. Avec le temps, nous en apprendrons davantage sur ce qui a permis à un appareil défectueux de se transformer en l’incendie le plus meurtrier de la ville en trois décennies. Pour l’instant, nous pouvons considérer Twin Parks North West comme le symbole d’autre chose : la vulnérabilité d’un bâtiment, pourtant célébré par les architectes et les occupants, à une porte qui ne fermait pas juste au moment où cela importait le plus.

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