Le boom démographique de Denver nous pousse à construire des maisons dans des zones sujettes aux incendies. Maintenant quoi?

Avec environ 115 000 nouveaux arrivants arrivés à Denver au cours de la dernière décennie, les promoteurs se bousculent pour construire suffisamment de logements pour tout le monde.

Une grande partie de ce nouveau développement se déroule dans des parties de la région métropolitaine où les prairies rurales et les zones urbaines se connectent. Ce sont quelques-uns des endroits où les incendies de forêt sont les plus susceptibles de se déclencher dans la région métropolitaine, selon une carte du Colorado State Forest Service.

La plupart des nouvelles maisons de style pavillonnaire à l’est de Denver sont en bois. Certains sont serrés les uns contre les autres. Ces maisons sont moins chères que celles plus proches du centre-ville – où les risques d’incendie multi-structures sont plus faibles, mais certainement pas nuls.

Certains de ces nouveaux développements de Denver ressemblent beaucoup aux zones qui ont brûlé lors de l’incendie de Marshall, qui a incendié près de 1 000 maisons à Louisville, dans le comté supérieur et non constitué en société de Boulder et a laissé des milliers de personnes sans logement fin décembre.

L’incendie de Marshall a surpris de nombreuses personnes qui pensaient que les incendies de forêt dévastateurs étaient en grande partie un problème pour les personnes vivant dans les montagnes et non dans les zones suburbaines des plaines.

Pourtant, de nombreux développeurs et architectes réfléchissent à ces dangers depuis des années. En regardant au-delà des frontières de l’État jusqu’en Californie, ils ont vu des enfers flamber dans des zones suburbaines à des altitudes plus basses et ont souvent réfléchi à ce qui se passerait si cela se produisait dans le Colorado.

Le processus architectural comprend l’évaluation des risques et des coûts, a déclaré l’architecte Paul Brady de Godden | Sudik Architectes. Et la plupart des architectes savent que les structures qu’ils construisent ne sont pas à l’abri des catastrophes.

Brady a le feu dans la tête. Il a été occupé à répondre aux appels des familles qui ont perdu leur maison dans l’incendie de Marshall. Son entreprise leur offre des rabais sur les conceptions et des renvois aux constructeurs.

Alors que de nombreux développeurs que nous avons contactés ont refusé de commenter cette histoire, timides pour admettre à quel point leurs projets sont vulnérables aux catastrophes naturelles, Brady n’a pas tardé à reconnaître les risques de la plupart des projets et à parler des mesures de sécurité en place.

« Une réaction que j’ai face à des incendies comme celui-ci est que je pense qu’il est important de garder dans son contexte le potentiel que vous ne pouvez peut-être pas empêcher la perte de structure », a-t-il déclaré. « Vous devez établir des priorités là où vous êtes prêt à accepter ce risque. Un hôpital, évidemment, peut-être devriez-vous vous en préoccuper davantage.

Toutes les maisons peuvent brûler si les températures deviennent suffisamment chaudes, a-t-il déclaré, soulignant les structures commerciales en béton brûlées lors de l’incendie de Marshall. Aucun n’est garanti pour survivre à des événements météorologiques inattendus et violents.

Pour les architectes et les planificateurs, il est plus important, de son point de vue, de s’assurer que les gens disposent d’un moyen sûr de sortir d’un bâtiment s’il est en feu que de promettre faussement la permanence en cas de catastrophe imaginable. Les codes de zonage résidentiel, qui autorisent les matériaux inflammables dans la construction, donnent généralement la priorité aux sorties plutôt qu’à la permanence, a-t-il expliqué.

En bref, il y a une quantité acceptable de risque sur un projet donné. Chaque architecte et résident doit décider de quoi il s’agit.

L’un des risques que Brady est enthousiaste à embrasser est l’utilisation du bois, qui, selon lui, est plus abordable et durable que d’autres matériaux.

Il est nerveux à l’idée que les représentants du gouvernement tentent d’imposer davantage de réglementations aux constructeurs. Mandater le béton ou l’acier, craignait-il, rendrait la construction trop chère et rendrait les logements déjà excessivement chers encore moins abordables.

« Ces jours-ci, c’est incroyablement cher », a-t-il déclaré. « Et si les maisons étaient construites selon les mêmes codes que les hôpitaux, ou quoi que ce soit d’autre, je pense que les tableaux d’évaluation des permis de construire montrent que ce coût de construction peut être deux fois plus élevé qu’une maison. Eh bien, je dois penser que cela aussi aurait des effets dévastateurs sur les propriétaires ou les propriétaires potentiels. Vous devez examiner l’image globale de la gestion des risques et de l’abordabilité dans son ensemble. »

Même si les gens pouvaient se permettre de construire avec des matériaux moins inflammables comme le béton et l’acier, les conséquences environnementales de l’augmentation de ce type de construction pourraient contribuer à une crise climatique.

« L’une des choses les plus étranges sur ce sujet est que si nous craignons de construire en bois, le bois est l’un des matériaux de construction les plus durables », a-t-il déclaré. « Il peut en fait repousser. Si vous récoltez à partir d’une pratique forestière durable, vous savez, c’est un matériau renouvelable. Alors que le béton et l’acier contiennent d’énormes quantités de carbone incorporé. Et donc, à l’extrême, si nous choisissions de tout construire en béton et en acier, nous pourrions aggraver le réchauffement climatique.

Il y a des choses que les architectes et les promoteurs font pour s’assurer que les bâtiments sont plus sûrs.

Ils peuvent construire plus près des centres-villes et loin de l’interface entre la nature et les villes, a-t-il déclaré. Ils peuvent travailler avec des matériaux moins inflammables et s’assurer que les conceptions offrent un accès facile aux pompiers. Ils peuvent concevoir des bâtiments avec plusieurs sorties.

Les matériaux de construction plus modernes ont tendance à être moins inflammables, a déclaré l’architecte paysagiste Craig Karn, fondateur et directeur de Consillium Design. Et le code actuel évite en grande partie les incendies de masse dans la ville.

Karn a noté que les gens peuvent faire plus pour garder leurs paysages gérés en toute sécurité, en taillant les arbres, en coupant du bois mort et en plantant des espèces indigènes.

« Les matières végétales non indigènes ont besoin de beaucoup d’eau supplémentaire », a-t-il déclaré. « Si jamais nous sommes en période de sécheresse, ils brûlent plus facilement que beaucoup d’autres espèces indigènes. La plante ligneuse la plus commune de la prairie à herbes courtes est le yucca. Ils ne sont pas très inflammables, n’est-ce pas ? Le feu brûle à travers toutes les herbes mais ne brûle pas le yucca. Il y a donc certaines espèces qui sont simplement plus protégées du feu en soi.

Mais il n’y a pas de solution de conception pour chaque catastrophe.

« Je ne pense pas que quiconque aurait pu faire quoi que ce soit à propos de la combinaison de facteurs qui a conduit à cet incendie là-haut », a-t-il déclaré. « Vous avez des vents de force ouragan et une source d’inflammation. »