Les centrales nucléaires rentables n’ont pas besoin de subventions — investissez dans les nouvelles technologies

Avec l’adoption et la signature de la Loi sur l’infrastructure, l’investissement et l’emploi de 1,2 billion de dollars, de nouveaux fonds gouvernementaux sont alloués à certains projets énergétiques. L’un d’eux comprend des crédits d’impôt fédéraux de 6 milliards de dollars conçus pour aider à maintenir les centrales nucléaires ouvertes et opérationnelles. Cependant, un examen plus approfondi de l’état de l’énergie nucléaire dans ce pays révèle que la plupart des centrales nucléaires, en particulier dans les régions du Mid-Atlantic et du Midwest, n’ont pas besoin d’argent fédéral pour éviter de fermer. En fait, les dernières données du moniteur de marché indépendant PJM révèlent que la plupart des centrales nucléaires sont des opérations rentables ; ils exploiteront un excédent budgétaire en 2021 et 2022 sans avoir besoin de subventions.

Les législateurs fédéraux et étatiques devraient faire preuve de diligence raisonnable pour rechercher et comprendre pleinement le problème avant de prendre des décisions importantes avec l’argent durement gagné des contribuables. Ils devraient exiger une transparence totale des livres financiers de ces sociétés nucléaires avant d’accepter de distribuer des subventions gouvernementales et des programmes de crédit aux centrales nucléaires.

Au lieu de cela, le projet de loi sur l’infrastructure conduira à un programme du ministère de l’Énergie fournissant 6 milliards de dollars de crédit aux opérations des réacteurs nucléaires nationaux existants. Le chef de cabinet adjoint du département, Jeremiah Baumann, a déclaré : « Il est conçu pour soutenir les installations nucléaires qui ont besoin d’un soutien économique pour continuer à fonctionner. Le problème avec ce plan est que les installations n’ont pas besoin de l’argent des contribuables si elles sont déjà rentables. Un rapport indépendant publié pour PJM – une organisation de transport régionale qui coordonne le mouvement de l’électricité en gros dans 13 États et le district de Columbia – démontre que les centrales nucléaires de cette région sont toutes rentables. En fait, ils s’attendent généralement à des excédents budgétaires 2022 (également appelés bénéfices) bien de l’ordre de 300 millions de dollars avant l’arrivée de subventions.

Pourquoi les législateurs n’examinent-ils pas davantage ces décisions ? Pourquoi ne posons-nous pas plus de questions sur le fait de subventionner inutilement des opérations rentables ? Ces entreprises devraient être félicitées pour leur succès au lieu d’être soutenues davantage par des fonds publics qui pourraient être utilisés de manière plus efficace.

Il ne serait pas difficile pour les employés de Capitol Hill de comprendre le potentiel de corruption ici s’ils faisaient leurs devoirs. Rien que l’été dernier, une grande entreprise de services publics a été condamnée à une amende de 230 millions de dollars pour avoir soudoyé des fonctionnaires de l’Ohio en vue du renflouement de deux installations nucléaires. Un an plus tôt, une autre entreprise avait été condamnée à une amende de 200 millions de dollars pour un programme de corruption dans l’Illinois. Les législateurs devraient être prudents lorsqu’ils distribuent l’argent des contribuables à des opérations nucléaires qui peuvent générer des bénéfices par elles-mêmes et le font.

Il existe de meilleures façons pour le gouvernement d’encourager l’utilisation de l’énergie nucléaire. Au lieu de subventions et de crédits qui favorisent les opérations existantes et rentables, le ministère de l’Énergie devrait utiliser ces fonds pour encourager le développement de projets et de technologies nucléaires. Ce serait plus juste et plus efficace que de grosses subventions aux centrales nucléaires. Cela pourrait aider à encourager la croissance dans un secteur énergétique très nécessaire. L’énergie nucléaire est une forme stable et propre de production d’électricité de base qui est de plus en plus nécessaire pour compléter les sources d’énergie intermittentes en croissance telles que l’éolien et le solaire.

Le soutien financier doit être exécuté de manière responsable et ciblée. Par exemple, le ministère de l’Énergie pourrait offrir des subventions et des crédits aux opérations industrielles nationales qui souhaitent acheter et construire de petits réacteurs modulaires. Alors que le Congrès a autorisé 6 milliards de dollars de crédits pour les réacteurs nucléaires existants, il a également annulé le financement d’un réacteur d’essai polyvalent (VTR), qui est essentiel pour tester en toute sécurité les combustibles et matériaux nucléaires de prochaine génération qui sont essentiels pour construire des bâtiments plus sûrs et plus économes en énergie. réacteurs nucléaires. Il n’y a aucune raison de pousser l’argent des contribuables sur des opérations nucléaires qui non seulement tiennent leur place dans le système de marché actuel, mais font également des bénéfices à leurs exploitants. Et cela n’a pas de sens de retirer des fonds de recherche et développement clés qui contribueront à assurer l’avenir de la technologie de l’énergie nucléaire aux États-Unis.

La dernière chose que les gouvernements fédéral et étatiques devraient faire est d’interférer avec la concurrence axée sur le marché en subventionnant des opérations énergétiques rentables. Cela fait pencher la balance vers les centrales nucléaires existantes et enrichit les opérations existantes des services publics. Il ne sert à rien dans la pratique d’aider l’environnement ou d’améliorer et d’augmenter la production d’énergie nucléaire. Au contraire, la meilleure façon de promouvoir l’utilisation de l’énergie nucléaire est de rationaliser le processus réglementaire pour la construction et de soutenir les nouvelles technologies à venir.

Ellen R. Wald est senior fellow au Global Energy Center de l’Atlantic Council et présidente de Transversal Consulting, un cabinet de conseil mondial en énergie et géopolitique. Elle est l’auteur de « Saudi, Inc. », une histoire d’Aramco et de la façon dont la famille royale saoudienne contrôle cette entreprise de plusieurs milliards de dollars. Suivez-la sur Twitter @EnergzdEconomy.