Comment la transformation numérique du secteur de l’eau contribuera à atteindre l’ODD 6

Ceci est un extrait adapté de « Digital Water: Enabling a More Resilient, Secure and Equitable Water Future » de Will Sarni. Reproduit ici avec la permission de l’auteur.

Technologies numériques et eau

Le monde est dans une transition rapide et douloureuse de la croyance que l’eau était abondante et gratuite (ou à tout le moins peu coûteuse) à faire face aux impacts de la rareté de l’eau, de la mauvaise qualité de l’eau et des variabilités des événements hydrologiques dus au changement climatique. Cette prise de conscience se déroule lentement alors que le secteur public est confronté à la prise de conscience qu’une réforme politique est urgente pour faire face aux tragédies humaines qui se déroulent dans des villes comme Flint, Michigan et Cape Town, Afrique du Sud. Le Cap n’est pas seul car d’autres villes du monde sont confrontées à une crise de pénurie d’eau similaire : Bangalore, Inde ; São Paulo, Brésil; Pékin, Chine; Le Caire, Egypte; Jakarta, Indonésie; Istanbul, Turquie; Mexico, Mexique; Londres, Angleterre; Miami, Floride et Los Angeles, Californie.

Le secteur privé reconnaît également lentement que les risques liés à l’eau ont un impact sur la continuité et la croissance des activités ainsi que sur la valeur de la marque de leurs actions dans la gestion de l’eau en tant que ressource partagée. Pour les industries qui dépendent de l’eau pour la fabrication (par exemple, l’alimentation, les boissons, la fabrication et les semi-conducteurs), l’accès à l’eau est essentiel pour les opérations actuelles et la croissance projetée de l’entreprise.

Ce que le monde vit actuellement ne peut plus être qualifié de « normal ». Le passé ne peut plus être utilisé pour prédire les événements météorologiques saisonniers et les précipitations (par exemple, une perte de stationnarité). La croissance démographique croissante impose des exigences sur le besoin en eau et a un impact négatif sur la qualité de l’eau. En conséquence, il existe un besoin urgent de : nouvelles politiques publiques et stratégies commerciales ; et l’innovation dans la technologie, le financement, les modèles commerciaux et les partenariats pour prospérer au 21e siècle. Ces nouvelles politiques, stratégies et solutions innovantes ne sont possibles qu’avec des données meilleures et accessibles et des informations exploitables. Nous devons déployer des solutions numériques (technologies de l’information et de la communication (TIC)) pour permettre une utilisation plus efficiente et efficace des données sur l’eau pour les besoins des entreprises, de la société et des écosystèmes du secteur public.

Le secteur de l’eau en est maintenant aux premières étapes de l’apprentissage de la valeur de l’adoption des technologies numériques pour résoudre les problèmes de pénurie et de qualité de l’eau. La transformation du secteur de l’eau grâce aux technologies numériques est similaire aux expériences vécues par d’autres secteurs. Le secteur de l’électricité fournit peut-être l’exemple le plus pertinent des avantages des TIC, avec des effets dramatiques qui continuent de se manifester. Le passage aux bâtiments et aux réseaux intelligents, aux micro-réseaux et aux énergies renouvelables a transformé la fourniture d’électricité rentable dans les économies émergentes et développées. L’impact global et la valeur de l’adoption des TIC ont été bien documentés grâce aux travaux de la Global e-Sustainability Initiative (GeSI). GeSI a quantifié comment le secteur, grâce aux technologies numériques, a amélioré l’efficacité énergétique et, à son tour, réduit les émissions de gaz à effet de serre.

Imaginez la même transformation dans le secteur de l’eau. Déjà, les technologies numériques telles que la télédétection peuvent fournir des prévisions considérablement améliorées des sécheresses et des inondations, une surveillance en temps réel de la quantité et de la qualité de l’eau dans les bassins versants, une meilleure gestion des actifs des services d’eau, des solutions hors réseau et localisées couplées à une surveillance de la qualité de l’eau en temps réel. et les plateformes d’échange d’eau « sans friction ». Les technologies numériques telles que les appareils connectés (IoT), l’analyse prédictive et l’intelligence artificielle apparaissent également comme des outils puissants pour parvenir à un accès durable, résilient et équitable à l’eau.

Nous devons déployer des solutions numériques pour permettre une utilisation plus efficace et plus efficace des données sur l’eau pour les besoins des entreprises, de la société et des écosystèmes du secteur public.

Plus récemment, GeSI a publié « System Transformation: How Digital Solutions Will Drive Progress Towards the Sustainable Development Goals ». Le rapport de synthèse comprend une discussion sur la façon dont les TIC jouent un rôle central dans la réalisation de l’objectif de développement durable 6 grâce à l’efficacité de l’eau et à l’augmentation de l’accès à l’eau grâce à une « gestion intelligente de l’eau » — conduites intelligentes, compteurs intelligents, capteurs de sol, systèmes de gestion d’irrigation à distance, consommation applications de contrôle et e-facturation.

Et après?

Un numéro récent de The Economist présentait un article intitulé « L’année de la peste : l’année où tout a changé ». Peu de gens seront surpris par ce titre. Cependant, outre les réflexions sur la COVID-19, l’article donne un aperçu des leçons tirées de plusieurs événements du début du siècle dernier. L’article explique qu' »aux horreurs de la première guerre mondiale et de la ‘grippe espagnole’ ont succédé les années folles, qui peuvent être caractérisées par des prises de risques en matière de nouveauté sociale, industrielle et artistique ».

En 1920, le candidat présidentiel américain Warren Harding a construit sa campagne autour de la « normalité ». Ce qui s’est passé n’était pas un retour à la normale. Selon l’économiste, les survivants de la grippe espagnole et de la Première Guerre mondiale ont laissé aux survivants « l’appétit de vivre les années 1920 à grande vitesse ».

Je suis prêt à parier que notre vision de l’eau, y compris la vision plus traditionnelle du secteur de l’eau – pensez aux services publics, aux fournisseurs de solutions, aux ONG – ne reviendra pas à la normale. Et, franchement, nous ne devrions pas revenir en arrière. Le secteur de l’eau du point de vue de la technologie, du modèle commercial et du financement sera transformé, tiré par les leçons tirées de la pandémie mais aussi en raison du rythme naturel de la « destruction créatrice ».

Je crois que c’est l’année où la destruction créatrice transformera le secteur de l’eau et notre vision de l’eau. Au début du 20e siècle, l’économiste Joseph Schumpeter a décrit le modèle dynamique dans lequel les entrepreneurs innovants renversent les entreprises établies par un processus qu’il a appelé « destruction créatrice ».

Selon Schumpeter, et discuté en détail dans « Le prophète de l’innovation : Joseph Schumpeter et la destruction créative », c’est l’entrepreneur qui non seulement crée l’invention mais crée également la concurrence d’un nouveau produit, d’une nouvelle technologie, d’une nouvelle source d’approvisionnement et d’un nouveau type d’organisation. L’entrepreneur crée une concurrence, « qui commande un avantage décisif en termes de coût ou de qualité et qui frappe non pas aux marges des profits et des résultats des entreprises existantes, mais à leurs fondements et à leur vie même ». Cette innovation propulse l’économie avec des « rafales de destruction créatrice », qui « révolutionnent sans cesse la structure économique de l’intérieur, détruisant sans cesse l’ancienne, en créant sans cesse une nouvelle ».

Le point de vue de Schumpeter sur la destruction créative a été appliqué à la tendance émergente de la durabilité en 1999 par Stuart L. Hart et Mark B. Milstein dans leur article, « Global Sustainability and the Creative Destruction of Industries ». C’est cet article qui m’a d’abord intéressé par les cycles de destruction créatrice et sa pertinence pour le secteur de l’eau.

Pour moi, le point clé de Hart et Milstein est qu’avec l’innovation technologique, il y a une transformation spectaculaire des institutions et de la société. L’innovation technologique – et, à son tour, la transformation des institutions et de la société – crée de profonds défis pour les entreprises en place. Historiquement, ces opérateurs historiques (la base installée) « n’ont pas réussi à développer les capacités nécessaires pour s’assurer une position dans le nouveau paysage concurrentiel ».

Que signifient la destruction créatrice et l’innovation de rupture pour le secteur de l’eau ? Je pense que ce sera, en général, la démocratisation de l’eau. Il s’agira d’une « fin de course » autour du secteur public, des infrastructures et du financement traditionnel des innovations pour offrir un accès universel et équitable à l’eau potable, à l’assainissement et à l’hygiène.

Je crois que nous entrons maintenant dans les années folles pour l’eau.

La destruction créative de l’eau comprendra des informations en temps réel et exploitables sur la quantité et la qualité de l’eau et un accès accru au capital pour mettre à l’échelle des solutions innovantes telles que la capture de l’humidité de l’air, la décentralisation des systèmes de traitement et de réutilisation de l’eau à l’échelle résidentielle et communautaire.

Le secteur de l’eau est sur le point de subir un « coup de vent de destruction créative » dans une large mesure provoqué par la pandémie. La transition accélérée vers l’utilisation des technologies numériques est également un outil habilitant, en plus de fournir des informations exploitables facilement accessibles à la population en général. Je crois que nous entrons maintenant dans les années folles pour l’eau.

Un mot (ou deux) de prudence

Je crois fermement que l’application des technologies numériques est la tendance la plus importante dans le secteur de l’eau. Cependant, l’innovation est grumeleuse et les résultats peuvent être inattendus. Nous devons garder à l’esprit que les gains de productivité immédiats ne sont pas venus rapidement de la naissance du secteur des TIC et d’Internet. Aux États-Unis, les statistiques du Département du travail à la fin des années 90 ont signalé une augmentation de la productivité du secteur des TIC. Cependant, cette productivité n’a pas été soutenue et a stagné vers 2005. Plusieurs facteurs pourraient expliquer cela, dont la récession de 2008.

Le temps nous dira comment se déroulera la transformation numérique du secteur de l’eau et si nos prévisions de création de valeur et de gains de productivité se réaliseront et sur quelle période. L’enjeu central de la transformation numérique d’une entreprise, d’un secteur public, d’une industrie, etc., ce sont les personnes. Il est sage de garder cette question au premier plan lorsque l’on considère les innovations de rupture telles que les technologies numériques.