Pendant une grande partie de l’année dernière, les constructeurs automobiles établis comme General Motors et Ford Motor ont opéré dans une réalité différente de celle de Tesla, le constructeur de voitures électriques.

GM et Ford ont fermé une usine après l’autre – parfois pendant des mois – en raison d’une pénurie de puces informatiques, laissant les lots de concessionnaires nus et faisant grimper les prix des voitures. Pourtant, Tesla a enregistré des ventes record trimestre après trimestre et a terminé l’année en ayant vendu près de deux fois plus de véhicules qu’en 2020 sans être entravé par une crise à l’échelle de l’industrie.

La capacité de Tesla à évoquer des composants critiques a une plus grande importance qu’une année de vente de voitures. Cela suggère que l’entreprise, et peut-être d’autres jeunes entreprises de voitures électriques, pourraient menacer la domination de géants comme Volkswagen et GM plus tôt et avec plus de force que ne le pensent la plupart des dirigeants et décideurs de l’industrie. Cela aiderait les efforts visant à réduire les émissions qui causent le changement climatique en remplaçant plus tôt davantage de voitures à essence. Mais cela pourrait nuire aux millions de travailleurs, aux milliers de fournisseurs et aux nombreux gouvernements locaux et nationaux qui dépendent de la production automobile traditionnelle pour les emplois, les entreprises et les recettes fiscales.

Tesla et son énigmatique PDG, Elon Musk, n’ont pas dit grand-chose sur la façon dont le constructeur automobile a fait le tour du reste de l’industrie automobile. Maintenant, il devient clair que l’entreprise avait simplement une maîtrise supérieure de la technologie et de sa propre chaîne d’approvisionnement. Tesla a semblé mieux prévoir la demande que les entreprises qui produisent beaucoup plus de voitures qu’elle ne le fait. D’autres constructeurs automobiles ont été surpris par la rapidité avec laquelle le marché automobile s’est remis d’une forte baisse au début de la pandémie et n’avaient tout simplement pas commandé suffisamment de puces et de pièces assez rapidement.

Lorsque Tesla n’a pas pu obtenir les puces sur lesquelles il comptait, il a pris celles qui étaient disponibles et a réécrit le logiciel qui les exploitait pour répondre à ses besoins. Les plus grands constructeurs automobiles ne pouvaient pas le faire car ils comptaient sur des fournisseurs externes pour une grande partie de leur expertise en logiciels et en informatique. Dans de nombreux cas, les constructeurs automobiles se sont également appuyés sur ces fournisseurs pour traiter avec les fabricants de puces. Lorsque la crise a éclaté, les constructeurs automobiles manquaient de pouvoir de négociation.

Il y a quelques années à peine, les analystes considéraient l’insistance de M. Musk pour que Tesla fasse plus de choses par lui-même comme l’une des principales raisons pour lesquelles l’entreprise avait du mal à augmenter sa production. Maintenant, sa stratégie semble avoir été justifiée.

Les voitures deviennent de plus en plus numériques, définies par leurs logiciels autant que par leurs moteurs et leurs transmissions. C’est une réalité que certains constructeurs de voitures anciennes reconnaissent de plus en plus. Beaucoup, dont Ford et Mercedes-Benz, ont déclaré ces derniers mois qu’ils embauchaient des ingénieurs et des programmeurs pour concevoir leurs propres puces et écrire leur propre logiciel.

« Tesla, né dans la Silicon Valley, n’a jamais externalisé ses logiciels – ils écrivent leur propre code », a déclaré Morris Cohen, professeur émérite à la Wharton School de l’Université de Pennsylvanie, spécialisé dans la fabrication et la logistique. « Ils ont réécrit le logiciel afin de pouvoir remplacer les puces en pénurie par des puces qui ne sont pas en pénurie. Les autres constructeurs automobiles n’étaient pas en mesure de le faire.

« Tesla a contrôlé son destin », a ajouté le professeur Cohen.

Tesla a vendu 936 000 voitures dans le monde en 2021, soit une augmentation de 87 % pour l’année. Ford, GM et Stellantis, la société issue de la fusion de Fiat Chrysler et Peugeot, ont toutes vendu moins de voitures en 2021 qu’en 2020.

Mesurée par les véhicules livrés dans le monde, Tesla a dépassé Volvo et Subaru en 2021, et certains analystes ont prédit qu’elle pourrait vendre deux millions de voitures cette année, alors que les usines de Berlin et d’Austin, au Texas, se mettent en ligne et qu’une usine à Shanghai accélère la production. Cela mettrait Tesla dans la même ligue que BMW et Mercedes – quelque chose que peu dans l’industrie pensaient possible il y a quelques années à peine.

GM et Ford, bien sûr, vendent beaucoup plus de voitures et de camions. Les deux sociétés ont déclaré la semaine dernière avoir vendu environ deux millions de véhicules l’année dernière uniquement aux États-Unis.

Tesla, qui répond rarement aux questions des journalistes, n’a pas répondu à une demande de commentaire pour cet article. Il a peu dit publiquement sur la façon dont il a réussi à monter en flèche dans un marché en baisse.

« Nous avons utilisé des pièces alternatives et des logiciels programmés pour atténuer les défis causés par ces pénuries », a déclaré la société dans son rapport sur les résultats du troisième trimestre.

La performance est un revirement brutal par rapport à 2018, lorsque les problèmes de production et d’approvisionnement de Tesla en ont fait la risée de l’industrie. La plupart des problèmes de fabrication provenaient de l’insistance de M. Musk pour que l’entreprise fabrique elle-même de nombreuses pièces.

D’autres constructeurs automobiles ont réalisé qu’ils devaient faire une partie de ce que M. Musk et Tesla ont fait depuis le début et sont en train de prendre le contrôle de leurs systèmes informatiques de bord.

Mercedes, par exemple, prévoit d’utiliser moins de puces spécialisées dans les modèles à venir et des semi-conducteurs plus standardisés, et d’écrire son propre logiciel, a déclaré Markus Schäfer, membre du conseil d’administration du constructeur automobile allemand qui supervise les achats.

À l’avenir, Mercedes « s’assurera que nous avons des puces personnalisées et standardisées dans la voiture », a déclaré M. Schäfer dans une interview mercredi. « Pas mille jetons différents. »

Mercedes concevra également son propre matériel de véhicule, a-t-il déclaré. Sans mentionner Tesla, M. Schäfer a ajouté : « Certains autres ont probablement emprunté cette voie plus tôt. »

Faire plus par lui-même aide également à expliquer pourquoi Tesla a évité les pénuries de batteries, qui ont empêché des entreprises comme Ford et GM de vendre beaucoup de voitures électriques. En 2014, alors que la plupart des constructeurs automobiles se demandaient encore si les véhicules électriques équivaudraient un jour à quelque chose, Tesla a lancé ce qu’il a appelé une gigafactory à l’extérieur de Reno, Nevada, pour produire des batteries avec son partenaire, Panasonic. Désormais, cette usine contribue à assurer un approvisionnement fiable.

« C’était un gros risque », a déclaré Ryan Melsert, un ancien cadre de Tesla qui a participé à la construction de l’usine du Nevada. « Mais parce qu’ils ont pris des décisions très tôt pour apporter les choses en interne, ils ont beaucoup plus de contrôle sur leur propre destin. »

Comme l’a souligné le professeur Cohen de Wharton, l’approche de Tesla est à bien des égards un retour aux premiers jours de l’automobile, lorsque Ford possédait ses propres aciéries et plantations de caoutchouc. Au cours des dernières décennies, la sagesse automobile conventionnelle voulait que les fabricants se concentrent sur la conception et l’assemblage final et confient le reste aux fournisseurs. Cette stratégie a permis de réduire la somme d’argent que les gros joueurs immobilisaient dans les usines, mais les a rendus vulnérables aux bouleversements de la chaîne d’approvisionnement.

Cela aide également que Tesla soit une entreprise beaucoup plus petite que Volkswagen et Toyota, qui produisent chacune plus de 10 millions de véhicules au cours d’une bonne année. « C’est juste une chaîne d’approvisionnement plus petite pour commencer », a déclaré M. Melsert, qui est maintenant directeur général d’American Battery Technology Company, une entreprise de recyclage et d’exploitation minière.

La gamme Tesla est également plus modeste et plus facile à approvisionner. La berline modèle 3 et le véhicule utilitaire sport modèle Y ont représenté la quasi-totalité des ventes de l’entreprise en 2021. Tesla propose également moins d’options que de nombreux constructeurs automobiles traditionnels, ce qui simplifie la fabrication.

« C’est une approche plus rationalisée », a déclaré Phil Amsrud, analyste principal principal spécialisé dans les semi-conducteurs automobiles chez IHS Markit, une société de recherche. « Ils n’essayent pas de gérer toutes ces différentes configurations. »

Le logiciel Tesla, qui peut être mis à jour à distance, est considéré comme le plus sophistiqué du secteur automobile. Même ainsi, les voitures de la société utilisent probablement moins de puces, ont déclaré les analystes, car la société contrôle des fonctions telles que le refroidissement de la batterie et la conduite autonome à partir d’un plus petit nombre d’ordinateurs de bord centralisés.

« Tesla a moins de boîtes », a déclaré M. Amsrud. « Moins vous avez besoin de composants en ce moment, mieux c’est. »

Bien sûr, Tesla pourrait encore rencontrer des problèmes alors qu’elle essaie de reproduire la croissance qu’elle a réalisée en 2021 – elle vise à augmenter ses ventes d’environ 50 % par an au cours des prochaines années. La société a reconnu dans son rapport du troisième trimestre que ses manœuvres créatives autour du chaos de la chaîne d’approvisionnement pourraient ne pas fonctionner aussi bien car elle augmentait la production et avait besoin de plus de puces et d’autres pièces.

Le marché des véhicules électriques devient également beaucoup plus compétitif, car les constructeurs automobiles traditionnels répondent tardivement avec des modèles que les gens veulent acheter plutôt que les petits véhicules électriques généralement conçus pour apaiser les régulateurs. Ford a annoncé la semaine dernière qu’il allait presque doubler la production du Lightning, une version électrique de sa populaire camionnette F-150, en raison de la forte demande. La camionnette de Tesla ne sera pas mise en vente avant au moins un an.

Les perspectives des constructeurs automobiles traditionnels devraient s’améliorer cette année à mesure que les pénuries de semi-conducteurs et d’autres composants s’atténueront et que les constructeurs s’adapteront mieux.

Les véhicules Tesla souffrent toujours de problèmes de qualité. La société a déclaré aux régulateurs en décembre qu’elle prévoyait de rappeler plus de 475 000 voitures pour deux défauts distincts. L’un pourrait provoquer une panne de la caméra de recul et l’autre pourrait provoquer l’ouverture inattendue du capot avant. Et les régulateurs fédéraux enquêtent sur la sécurité du système de pilote automatique de Tesla, qui peut accélérer, freiner et diriger une voiture par lui-même.

« Tesla continuera de croître », a déclaré Stephen Beck, associé directeur de cg42, une société de conseil en gestion à New York. « Mais ils sont confrontés à plus de concurrence qu’ils ne l’ont jamais fait, et la concurrence est de plus en plus forte. »

L’avantage fondamental du constructeur, qui lui a permis de traverser la crise des puces, restera cependant. Tesla ne construit que des véhicules électriques et n’est pas encombré d’habitudes et de procédures rendues obsolètes par les nouvelles technologies. « Tesla est parti d’une feuille de papier vierge », a déclaré M. Amsrud.

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