« Les bâtiments en pierre se construisent très lentement ici [in Saint Petersburg], en raison du fait qu’il est difficile de trouver des maçons et autres artistes de ce genre, même pour un salaire décent », écrit Pierre le Grand dans un décret de 1714. « Ainsi, toute construction en pierre est interdite dans tout l’Etat pendant plusieurs années, à tous, sans distinction de nom, sous peine de confiscation du domaine et d’exil. » Par « bâtiments en pierre », Peter voulait dire des structures en briques.

Dix ans après la fondation de Saint-Pétersbourg, les tailleurs de pierre manquaient encore sur le chantier qu’était alors la ville. Peter a estimé que s’il interdisait la construction en pierre, les tailleurs de pierre de tout le pays se rendraient à Saint-Pétersbourg pour trouver du travail, et c’est ce qui s’est passé. Cependant, ce n’était pas la seule mesure que Pierre le Grand a prise pour faire de Saint-Pétersbourg une ville de pierre plutôt qu’une ville de bois.

Des travaux de construction mortels

Saint-Pétersbourg était aussi un projet de réputation pour l’État russe. Créer une ville européenne moderne à partir de zéro, sur les terrains marécageux de l’embouchure de la rivière Neva, était une entreprise ambitieuse que toute l’Europe considérait avec admiration – et il y eut de nombreux morts lors de sa construction.

L’envoyé français Jacques de Campredon rapporta en 1723 que plus de 150 000 personnes périrent lors de la construction de Saint-Pétersbourg. Francis Dashwood, le premier touriste britannique en Russie, en 1733, a plus que doublé ce nombre, les travailleurs mourant de faim et de maladie. Cependant, la vérité est loin de ces récits.

Saint-Pétersbourg en 1704 par P. Picard

De 1703 à 1704, il y avait deux principaux types de bâtisseurs à Saint-Pétersbourg. La majorité des travailleurs non qualifiés – constructeurs, chargeurs, creuseurs – étaient des paysans, des serfs qui appartenaient à l’État. Chaque année, un certain nombre étaient envoyés sur ordre du tsar à Saint-Pétersbourg. L’historienne russe Ekaterina Andreeva montre qu’entre 1703 et 1712, environ 190 000 paysans non qualifiés ont été envoyés à Saint-Pétersbourg. Les paysans recevaient un salaire, avaient accès aux soins de santé et ne restaient pas longtemps en ville – leurs quarts de travail duraient trois mois, après quoi ils étaient autorisés à rentrer chez eux.

Les types de maisons du début de Saint-Pétersbourg

L’autre type de travailleurs était des carriers qualifiés, des tailleurs de pierre, des forgerons et des charpentiers, qui étaient invités à Saint-Pétersbourg. Andreeva a étudié les données d’archives de 1704 à 1711, qui indiquent qu’entre 13 et 14 000 travailleurs qualifiés ont été effectivement envoyés à Saint-Pétersbourg. Eux aussi recevaient des salaires, quoique plus élevés que les paysans.

Il est également prouvé par les historiens que les taux de mortalité des ouvriers de Saint-Pétersbourg n’étaient pas supérieurs à la moyenne de la population générale du pays à l’époque (environ 10%). Des centaines de milliers de travailleurs n’auraient tout simplement pas pu périr pendant la construction de la ville – cela aurait signifié que presque tous les travailleurs envoyés là-bas ont péri.

Cependant, les chantiers manquaient vraiment de main-d’œuvre : « Ce sont les forgerons qui ont le plus besoin, car sans eux, certains chantiers sont complètement immobiles et silencieux, et les charpentiers sont également demandés », écrivait un fonctionnaire de Saint-Pétersbourg en 1705.

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Manque de briques

Le début de la construction de Saint-Pétersbourg

Le principal inconvénient de la construction en pierre était le manque de briques. Au cours des premières années de construction, les moulins à briques ont rapidement utilisé tout le bois autour de Saint-Pétersbourg et, dans les années 1710, ils ont dû fournir du bois de chauffage d’autres régions, ce qui a entravé la production.

L’historien russe Sergey Luppov a calculé que dans les années 1710, les usines de briques de Saint-Pétersbourg produisaient en moyenne 15 millions de briques par an), ce qui était suffisant pour construire seulement une trentaine de bâtiments gouvernementaux en briques. Cependant, la plupart des briques ont été utilisées pour construire la forteresse Pierre et Paul et le premier palais d’hiver. La plupart des maisons étaient encore en bois. Parfois, pour économiser les briques, de nouvelles maisons en briques étaient construites avec un mur mitoyen.

Le plan de Saint-Pétersbourg, 1705

En 1709, Pierre ordonna aux « ministres, généraux et nobles » de construire des maisons en briques à Saint-Pétersbourg. Apparemment, ils étaient trop peu nombreux et, en 1713, un autre décret fut publié, obligeant tous les fonctionnaires de la cour à vivre à Saint-Pétersbourg dans leurs propres maisons en briques.

Enfin, en 1714, l’interdiction des constructions en briques dans toute la Russie fut mise en vigueur. Cependant, cela n’a pas beaucoup changé. En 1716-1717, les maisons de l’entourage de Pierre, qui se dressaient sur le quai Petrovskaya, étaient encore en bois, à l’exception de la maison en pierre du chancelier Gavriil Golovkin. D’autres courtisans se « préparaient » encore à construire des maisons en briques. Les palais d’été et d’hiver ont été construits en brique et plusieurs maisons en pierre appartenant à des nobles et à des membres de la famille royale situées derrière la rivière Fontanka.

Bateaux sur la rivière Neva devant la forteresse Pierre et Paul

Les gens ordinaires ont été contraints de construire leurs maisons sur l’île Vasilyevsky, à distance du palais d’Hiver et du centre-ville. Cependant, en 1726, moins de la moitié des lots de l’île étaient occupés. L’interdiction des constructions en briques en Russie a été levée en 1741. Saint-Pétersbourg est restée une ville en grande partie en bois. En 1798, selon les statistiques, sur 6 072 maisons à Saint-Pétersbourg, seules 1 834 étaient en pierre, et en 1833 sur 7 976 maisons, 2 730 étaient en pierre. Tous les souhaits de Peter ne se sont pas facilement réalisés.

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