Il y a une anticipation presque électrique chez Niron Magnetics.

Niron, né en 2012 dans un laboratoire de l’Université du Minnesota, construit une usine pilote qui construira des aimants et un nombre limité de petits prototypes de moteurs électriques avec des partenaires-clients. Les aimants critiques devraient être produits à la moitié ou moins des coûts économiques et environnementaux actuels.

Ils contribueront à alimenter plus efficacement, si la direction et les investisseurs de Niron ont raison, la prochaine génération de véhicules électriques, d’éoliennes, d’équipements médicaux et autres équipements électriques dans une économie plus verte.

Au cours des derniers mois seulement, Niron, qui compte 21 employés, a levé près de 30 millions de dollars en capitaux privés et publics. Les investisseurs potentiels regardent attentivement.

« Nous prévoyons en 2022 de distribuer des échantillons d’ingénierie en petite quantité aux clients et des prototypes de moteurs à tester », a déclaré le PDG de Niron, Andy Blackburn. « Nous travaillons avec des clients pour concevoir des moteurs et d’autres appareils. Nous sommes très intéressés par les prix des » terres rares « qui explosent. »

Ces aimants de nouvelle génération, construits avec du fer et de l’azote abondants et recyclables, sont conçus pour remplacer les matériaux de terres rares coûteux, largement trouvés en Chine, qui doivent être extraits du sol et créent une pollution importante lors de leur traitement.

La spin-off universitaire de quatre ans construit une usine pilote de 25 000 pieds carrés à côté de son centre de recherche dans le nord-est de Minneapolis.

« Le défi a été que beaucoup de technologies à faible émission de carbone ont des défis environnementaux importants, des secrets sales », a plaisanté Blackburn. « Comme les matériaux de terres rares, le lithium et le cobalt pour les batteries. Il peut être dégradant pour l’environnement.

« L’économie à faible émission de carbone nécessite une électrification massive. Et nécessite une toute nouvelle famille d’appareils qui transforment le mouvement en électricité, comme les éoliennes. Et de nouvelles familles d’appareils qui transforment l’électricité en mouvement, comme les véhicules électriques. »

Et la plupart des moteurs électriques d’aujourd’hui sont basés sur une technologie centenaire et sont relativement inefficaces pour alimenter les climatiseurs, les ascenseurs, les appareils et les équipements d’usine.

« Les aimants permanents à haute résistance nous permettront non seulement de décarboniser l’électricité, mais aussi de rendre nos consommateurs d’électricité existants plus efficaces », a déclaré Blackburn. « C’est la modernisation de notre monde électrique. Il va falloir beaucoup d’aimants de nouvelle génération. »

Niron a déclaré que ses aimants seront les premiers aimants haute performance commercialisés au monde sans minéraux de terres rares. La sauce secrète insaisissable était de trouver et d’exploiter les arrangements chimiques corrects avec le fer, l’azote et d’autres matériaux.

« Cet arrangement particulier a longtemps échappé aux gens pour des raisons scientifiques et techniques », a déclaré Blackburn la semaine dernière. « Nous avons été en mesure de casser cette tâche. »

Niron affirme que son processus « combine des percées dans les nanomatériaux avec des méthodes métallurgiques matures pour fournir des aimants hautes performances à la moitié du coût ».

Cela pourrait également contribuer à déclencher une industrie valant des centaines de milliards de dollars et à accélérer une économie améliorée, alimentée par les énergies renouvelables, qui réduit considérablement les gaz à effet de serre.

Niron Magnetics a levé l’an dernier 21,5 millions de dollars en capital-risque principalement privé, ainsi qu’une subvention de 5 millions de dollars du Département américain de l’énergie. Il travaille avec des partenaires tels que Volvo, Volta Energy Technologies et General Motors. Les constructeurs automobiles recherchent des transmissions plus efficaces et d’autres équipements dotés d’aimants nord-américains.

« Nous sommes ravis de faire équipe avec Niron Magnetics et considérons leurs aimants permanents « Nitrure de Fer » comme une technologie habilitante clé », a récemment déclaré Ayman El-Refaie, coordinateur du projet et professeur de génie électrique et informatique à l’Université Marquette, au magazine Automotive Industries. « Au-delà de ce projet, la technologie de Niron aidera à atteindre des performances plus élevées sur une large gamme d’applications. »

Blackburn, 62 ans, est un cadre vétéran de la technologie qui détient une maîtrise en ingénierie aéronautique et en affaires de Stanford. Vétéran de Cisco et d’autres entreprises technologiques, il a rejoint en 2017 pour guider Niron Magnetics du laboratoire à la commercialisation.

« Vous ne vous attaquez pas au changement climatique en retirant simplement des choses de l’étagère », a déclaré Blackburn la semaine dernière. « Il faut de l’innovation. Cela a été délicat. Nous travaillons avec des » matériaux nanostructurés « . Du matériel à très petite échelle. Et nous remplaçons tout un tas d’anciennes technologies par de nouvelles technologies. »

La demande et le prix des terres rares et d’autres métaux clés dans le monde ont été stimulés de manière astronomique par la demande croissante d’éoliennes, de véhicules électriques et d’autres équipements électriques sur roues, dans les bureaux, les maisons et les usines.

« Les aimants n’ont pas suivi le rythme de la demande de machines plus performantes et plus légères », a déclaré Blackburn. « Alors que les véhicules hybrides et électriques remplissent les rues et que la production d’énergie éolienne continue d’être l’un des moyens de production d’électricité à la croissance la plus rapide, la demande d’efficacité accrue doit être satisfaite avec un nouveau matériau magnétique innovant.

« Il n’y a aucun inconvénient à ce que nous faisons. Ce qui attire les gens, c’est qu’il y a tellement de points positifs. Nous avons une façon de bien faire tout en faisant le bien. C’est ce qui dynamise l’équipe. »

Le conseil d’administration et les conseillers de Niron comprennent l’ancien PDG de General Motors, Rick Wagoner, pour ses relations avec l’industrie, et l’ancien gouverneur du Montana, Steve Bullock, un expert en énergie qui connaît le gouvernement.

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