Des milliers de membres de la plus grande génération blessés en Europe pendant la Seconde Guerre mondiale ont passé du temps à se rétablir à la base navale de Charleston avant de rentrer chez eux. Leurs histoires résonnent autour de l’hôpital survivant et des bâtiments de soutien sur le bord nord-ouest de la base, mais aujourd’hui, ce sont ces bâtiments, et non les soldats ou les marins, qui ont besoin de soins urgents.

La base le long de la rivière Cooper a fermé ses portes il y a plus de 25 ans et a été réaménagée par à-coups depuis. L’hôpital et les bâtiments médicaux qui subsistent constituent leur propre quartier sur le registre national des lieux historiques, l’un des trois créés sur l’ancienne base. Mais contrairement aux bâtiments des quartiers historiques qui couvrent l’ancien chantier naval de la base et les logements des officiers, les bâtiments du quartier hospitalier sont extrêmement menacés depuis des années. Ils le restent, mais il y a une nouvelle opportunité pour les gouvernements étatiques et fédéraux et d’autres de les préserver, du moins leurs deux survivants les plus importants. Cette opportunité doit être saisie.

Bien sûr, la plus grande menace pour le district hospitalier a été la construction par l’État d’une nouvelle ligne de chemin de fer qui fournirait un accès nord à un nouveau parc à conteneurs intermodal en cours de construction pour desservir le nouveau terminal Hugh K. Leatherman Sr. de la State Ports Authority. La ligne a coupé une bande de 1 400 pieds de long à travers le quartier, nécessitant la démolition de plusieurs résidences et bureaux de soutien plus petits.

Bien que regrettable, la nouvelle ligne ferroviaire reflétait la tension entre les objectifs parfois contradictoires de faire progresser l’économie de l’État tout en préservant son histoire ; nous reconnaissons et soutenons depuis longtemps la nécessité pour le nouveau port d’avoir un accès ferroviaire pour déplacer les conteneurs à l’intérieur et à l’extérieur. Et pour compenser les impacts négatifs de la ligne ferroviaire, l’Army Corps of Engineers, Palmetto Railways, qui construisait la cour, et les conservateurs locaux ont conclu un protocole d’accord en 2018 pour surveiller et protéger les bâtiments survivants des vibrations liées à la nouvelle ligne ferroviaire et fournir de l’argent pour l’entretien des bâtiments.

Mais les choses ne se sont pas bien passées depuis.







L’hôpital principal au cœur du quartier historique de l’hôpital naval de Charleston souffre d’un toit défaillant, de fenêtres manquantes et d’autres problèmes. Même un marqueur récent expliquant l’histoire du quartier se détériore. Robert Behre/personnel



Comme l’a noté la Historic Charleston Foundation dans une lettre de décembre adressée au Corps d’armée et au Conseil consultatif sur la préservation historique, Palmetto Railways « s’est livrée à des violations flagrantes du MOA et des conditions de permis. Ces violations sont à la fois procédurales et substantielles, y compris la démolition de au moins deux propriétés historiques qui devaient spécifiquement être préservées, et la grave détérioration et la négligence de plusieurs autres propriétés historiques. »

Le problème n’était pas seulement qu’au moins deux bâtiments historiques ont été démolis sans autorisation, même si c’est grave. C’est aussi que l’État n’a pas soumis de plans et surveillé les vibrations – d’où la probabilité de dommages structurels aux bâtiments survivants – pendant les travaux. Si Palmetto Railways avait surveillé les vibrations comme prévu, il y a très peu de chances que des démolitions aient eu lieu.

C’est la mauvaise nouvelle. La bonne nouvelle est que ces événements malheureux ont donné aux régulateurs gouvernementaux et aux défenseurs de l’environnement un nouveau levier important pour modifier le protocole d’accord et pousser à une action plus significative pour sauver ce qui reste. Nous pensons qu’un accent particulier doit être mis sur la Caserne de la Marine et l’ancien bâtiment hospitalier, les deux piliers du quartier.

Alors que les pièces les plus anciennes du quartier hospitalier datent de la Première Guerre mondiale, le quartier a pris sa forme actuelle pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque Charleston était le port d’attache de 18 navires-hôpitaux de l’armée et recevait jusqu’à 4 000 blessés par mois. Pendant ce temps, l’hôpital a été agrandi pour contenir environ 200 lits et il a continué à fonctionner jusqu’au début des années 1970, lorsque le nouvel hôpital naval de Charleston a ouvert ses portes sur Rivers Avenue. (Cet hôpital reste le plus haut bâtiment de la ville et a fait l’objet d’un accord de réaménagement bâclé du conseil de comté ; il est actuellement en cours de rénovation pour un usage résidentiel.)

La Marine Barracks comprend une imposante colonnade, un toit en croupe et une série de lucarnes, toutes visibles depuis l’avenue MacMillan.

Bien que ces deux bâtiments emblématiques aient reçu une certaine stabilisation initiale, il reste encore beaucoup à faire. Et revoir et réviser le protocole d’accord original fournirait un moyen d’accomplir une partie de ce travail. Les détails sont encore en cours d’élaboration – quelques dizaines de parties intéressées ont eu une conférence téléphonique jeudi pour discuter des prochaines étapes – mais nous suggérons que la meilleure façon de compenser les dommages inutiles et regrettables serait de renforcer les efforts pour préserver ce qui reste.

Depuis le départ de la Marine, l’extrémité nord de la base a présenté une opportunité unique, bien que très difficile, de créer le genre de centre-ville que North Charleston n’a jamais eu, celui qui lui donnerait un sens particulier du lieu. Cette opportunité attend toujours, mais plus l’histoire de la base est perdue, plus tout réaménagement émergera sera une version édulcorée de ce qui pourrait être.

Le district hospitalier a été nommé sur la liste des 11 lieux historiques les plus menacés d’Amérique du National Trust for Historic Preservation en 2016, ce qui reflète son importance nationale, et pas seulement locale. Malheureusement, cette désignation n’a pas empêché certaines démolitions et d’autres dégradations, et aucun accord de préservation juridiquement contraignant n’a été conclu. Mais cela ne signifie pas que nous devrions simplement baisser les bras et abandonner.

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