Après avoir démantelé les grands conditionneurs de viande au début des années 1920, le gouvernement fédéral a empêché l’industrie de se consolider pendant plus d’un demi-siècle, dans le cadre d’un engagement plus large à contrôler le pouvoir des entreprises dans toute l’économie. Puis, au début des années 1980, l’administration Reagan a décidé d’embrasser la consolidation.

« Nous devons reconnaître que la taille des affaires ne signifie pas nécessairement la méchanceté », a déclaré le procureur général William French Smith.

Cargill, l’une des plus grandes entreprises de conditionnement de viande du pays, a été l’une des premières entreprises à profiter de la nouvelle politique, en achetant trois usines de conditionnement de viande à une coopérative du Midwest. Lorsqu’un emballeur de viande rival a déposé une plainte antitrust pour bloquer l’accord, l’administration Reagan est intervenue aux côtés de Cargill. L’affaire a été conclue. Entre 1977 et 1992, la part de marché des quatre principales entreprises est passée de 25 % à 71 %.

Le North American Meat Institute, un groupe commercial pour les grands emballeurs de viande, affirme que l’industrie s’est consolidée parce que les grandes usines produisent de la viande à moindre coût et que les consommateurs en ont récolté les bénéfices. Le prix du bœuf, corrigé de l’inflation, a chuté de manière significative au cours des premières décennies de consolidation, mais ces baisses s’étaient considérablement érodées avant même que la pandémie ne pousse les prix au détail du bœuf vers de nouveaux sommets.

L’efficacité était aussi un mot de fantaisie pour profiter des travailleurs. Les entreprises de conditionnement de viande ont remplacé les travailleurs syndiqués par une main-d’œuvre moins chère, y compris des immigrants sans papiers. Au cours de la première décennie de consolidation, les salaires ont chuté de 35 % après ajustement en fonction de l’inflation. Les accidents du travail signalés ont augmenté de 40 % au cours de la même période.

Les grands conditionneurs de viande insistent sur le fait que les éleveurs de bovins, comme les consommateurs, ont bénéficié de la consolidation de l’industrie, car des usines plus efficaces peuvent payer des prix plus élevés pour le bétail.

C’est également l’opinion qui prévaut parmi les économistes agricoles. En juin, des universitaires lors d’une conférence financée en partie par le ministère de l’Agriculture ont conclu qu’il n’y avait aucune preuve claire que les conditionneurs de viande utilisent leur pouvoir de marché pour profiter des éleveurs de bétail – un jugement que le rapport de la conférence a reconnu n’était « pas nécessairement une position populaire ».

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